Conociendo a los genios: Adele Goldberg, la precursora de Smalltalk

Adele Goldberg
Publicado por: Adrián Ruiz

Anteriormente hemos repasado la vida de algunas de las figuras más reconocidas entre las grandes Big Tech, pero hoy es el turno de irnos a lo más profundo de Silicon Valley para conocer a un talento bastante desapercibido pero igual de importante por su aportación al mundo de la tecnología.

Hablamos de Adele Goldberg, una investigadora científica e informática que participó en el desarrollo de Smalltalk, un lenguaje de programación de los años 80, así como en varios conceptos relacionados con la programación orientada a objetos y de la interfaz de usuario. A priori su aportación puede parecer irrelevante, pero estamos hablando de la persona que sentó algunas de las bases más cruciales de los entornos de escritorio, especialmente del Macintosh de Apple.

El equipo de Xerox PARC

Adele Goldberg nació en 1945 en Cleveland aunque pasó gran parte de su infancia en Chicago. Fue licenciada en matemáticas por la Universidad de Michigan y también obtuvo un doctorado en Ciencias de la Información de la Universidad de Chicago, todo ello mientras trabajaba como investigadora para la Universidad de Standford. Su historial académico, como podemos ver, denotaba ansias de conocimiento.

Adele Goldberg

En 1973 y en pleno auge del sector tecnológico, Golberg empezó a trabajar para una de las compañías tecnológicas que más repuntarían poco después: el Centro de Investigación Xerox de Palo Alto, más conocida como Xerox PARC. Por aquel entonces Xerox tan solo tenía tres años desde su fundación y empezó siendo una división para investigaciones, pero no tardaría en ser reconocida mundialmente por sus innumerables aportaciones al mundo tecnológico, que van desde la Ethernet, la impresión láser, el ordenador personal, el ratón, la interfaz gráfica de usuario, y la programación orientada a objetos.

Goldberg trabajó en el desarrollo de las interfaces gráficas y la programación orientada a objetos creando, junto a Alan Kay y otros desarrolladores, Smalltalk, un lenguaje de programación que establecería nuevas bases de desarrollo reinventando la interfaz gráfica con novedades como las ventanas superpuestas en pantalla. Y la innovación de Smalltalk iba más allá de ofrecer un uso más simple: también permitía personalizar la GUI y transferir archivos entre aplicaciones con suma facilidad.

Goldberg y Kay comprendían la tecnología y su impacto mejor que nadie. En 1977 ambos escribieron el artículo ‘Personal Dynamic Media‘ donde predijeron cosas tan cotidianas como el hecho de utilizar dispositivos portátiles para modificar y compartir archivos personales. Una visión que también compartiría Steve Jobs años más tarde.

Y precisamente fue Jobs quien se quedaría con muchos de los conceptos desarrollados por Goldberg y su equipo en Xerox. Jobs pidió personalmente al equipo de Kay y Goldberg una demostración de Smalltalk pero Goldberg se negó en rotundo: fueron sus superiores quienes la presionaron para que cediera, y de este modo Apple obtuvo muchos de sus conceptos desarrollados para interfaces de usuario, pasando a ser la base principal del entorno de escritorio del Macintosh original.

Macintosh - 1984
Toda la base principal de la interfaz de usuario de Macintosh vino de Smalltalk y Adele Goldberg

Tras ello, en 1988 Goldberg dejó Xerox y se aventuró a fundar ParcPlace Systems, una empresa pensada en crear herramientas de desarrollo para aplicaciones basadas en Smalltalk. Siete años más tarde ParcPlace Systems se fusionó con la antigua Digitalk y fueron rebautizados como ObjectShare, pero el dominio de Java acabó condicionando su disolución definitiva en 1999. Poco después Goldberg cofundó Neumetron, un proveedor de soporte para Internet donde lleva trabajando desde entonces.

En la actualidad, aparte de estar a los mandos de Neumetron también trabaja en Bullitics mientras que dedica gran parte de su vida a la educación escolar impartiendo cursos especiales de informática y tecnología en colegios comunitarios de los Estados Unidos y el extranjero. También es miembro de la junta del Cogito Learning Media, un proveedor de software multimedia para la educación científica.

El legado de Smalltalk

Aunque antiguo, Smalltalk puede presumir de ser uno de los lenguajes de programación más queridos por la comunidad, siendo el segundo favorito del 2017 en la encuesta anual realizada a los desarrolladores de Stack Overflow. Se lanzó por primera vez bajo el nombre de Smalltalk-80 y recibió una cantidad notable de bifurcaciones.

Hoy siguen existiendo otros lenguajes de programación similares, inspirados y basados en Smalltalk-80. En 1998 finalmente fue ratificado y pasó a tener su versión oficial y estable, pero la primera versión de Smalltalk se creó y llegó el público en 1980. Los primeros ordenadores capaces de ejecutarlo eran los Xerox Alto, de los cuales Apple se quedaría muchas de sus ideas más allá de la interfaz de usuario y el ratón.

Fue un lenguaje de programación producto de una investigación conjunta dirigida por Alan Kay, mientras que Goldberg escribió gran parte de la documentación y Dan Ingalls implementó la mayoría de las primeras versiones. Su primera versión real fue Smalltalk-71 y fue creada en un par de mañanas. En las versiones posteriores fueron perfilando y mejorando la sintaxis y las metaclases del lenguaje, hasta llegar a su primera versión estable.

Una vez en marcha la denominada Versión 1 de Smalltalk se distribuyó entre un pequeño grupo de empresas y universidades para su revisión, entre las cuales figuran Apple, Hewlett-Packard, y la Universidad de Berkeley. Con el feedback necesario más tarde se lanzó la Versión 2 y Smalltalk se convirtió en un lenguaje de referencia a partir de 1998.

Smalltalk

A día de hoy existen dos variantes de Smalltalk relativamente populares y todavía activas que provienen directamente de las raíces de Smalltalk-80. Una es Squeak, una implementación de código abierto derivada de la primera versión de Smalltalk-80 a través de Apple, y la otra es VisualWorks, una bifurcación de la Versión 2 desarrollada directamente por ParcPlace Systems, empresa fundada por Goldberg.

Aunque el auge y dominio de Java acabó por echar tierra sobre Smalltalk, Squeak cuenta a día de hoy con una comunidad de desarrolladores bastante activa y ha sido utilizado en proyectos importantes. Desde el 2016 ha vivido un crecimiento cada vez mayor gracias a Seaside y AIDA/Web, dos bifurcaciones de Squeak que simplifican notablemente la creación de aplicaciones web bastante complejas.

En el Museo Histórico de Ordenadores de Mountain View es posible encontrar una extensa colección de documentos de trabajo, informes, publicaciones y cintas de video de Goldberg relacionados con su trabajo en el desarrollo de Smalltalk.

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