Conociendo a los genios: Dennis Ritchie, el padre de C y UNIX

Dennis Ritchie
Publicado por: Adrián Ruiz

Informático de toda la vida y galardonado con el Premio Turing a los 42 años, el más alto honor en tecnología y ciencia que pueda recibir alguien. Hoy en nuestra serie de Conociendo a los genios hablaremos de Dennis Ritchie, al que muchos conocemos como el padre de C y UNIX.

El origen de UNIX y C

Dennis MacAlistair Ritchie nació un 9 de septiembre de 1941 en Broxville, una pequeña localidad ubicada en Nueva York, y desde temprana edad ya mostró un buen desarrollo en sus estudios. En 1963 se graduó con honores en física y en 1968 obtuvo un Doctorado de Investigación en matemáticas, ambos en la Universidad de Harvard. Además, en 1967 pasó a formar parte de Bell Labs, donde trabajó en el sistema operativo Multics, financiado por el ARPA y desarrollado en conjunto con el MIT.

Aunque Multics no prosperó, en parte propiciado por la retirada de AT&T del proyecto (era la empresa matriz de Bell Labs) y la descontinuación de los ordenadores GE en 1969. Descontentos con el fiasco que supuso y los serios problemas que traía de cabeza Multics, Richtie se unió con Kenneth L. Thompson para desarrollar juntos un SO que fuera más flexible para las minicomputadoras PDP, y en cuestión de meses lo lograron: un nuevo sistema operativo que no estaba vinculado a ningún hardware. Aquel sistema operativo recibió el nombre de UNIX.

Dennis Ritchie junto a Ken Thompson en Bell Labs
Dennis Ritchie junto a Ken Thompson en Bell Labs

Lo que impulsó el desarrollo de UNIX fue principalmente la creencia de Ritchie en la computación comunal, la posibilidad de crear un sistema operativo que pudiera desarrollarse en comunidad. Mediante un simulador basado en el entorno de Multics, Thompson diseñó un sistema de ficheros y de paginación, además de crear el famoso videojuego ‘Space Travel‘, y por capacitativas tuvo que ser portado a FORTRAN mediante un sistema GECOS, y posteriormente al lenguaje ensamblador de una PDP-7.

Este port fue lo que hizo que Thomspon y Ritchie escribieran un nuevo lenguaje de programación subyacente, denominado como B y creado en 1970. Pero al pasar UNIX a una PDP-11 surgieron deficiencias en el código que obligaron a Ritchie a seguir trabajando en él durante un año entero. Y así fue como nació C y sus derivados, C++ y Java, siendo uno de los lenguajes de programación más utilizados en todo el mundo, incluso hoy en día.

Más adelante, en 1973, Ritchie y Thompson reescribieron por completo UNIX, con un código basado íntegramente en C.

El legado de Ritchie

En 1983 Ritchie fue nombrado como miembro honorífico de Bell Labs, además de recibir el Premio Turing aquel mismo año, junto a Thompson. También, en 1988 pasó a formar parte de la Academia Nacional de Ingeniería de EEUU, y en 1998 recibió la Medalla Nacional de Tecnología de los Estados Unidos por su desarrollo en UNIX. Pasando a 1990, fue nombrado como jefe del Departamento de Investigación de Software de Bell Labs, donde dirigió el desarrollo del Plan 9 e Inferno, dos nuevos sistemas operativos siguiendo una filosofía similar a la de UNIX.

Dennis Ritchie

Entre los libros publicados por Ritchie, junto a Brian Kernighan, tenemos ‘El lenguaje de programación C‘, un libro que dio origen a la especificación K&R C, hasta que apareció de ANSI C como especificación estándar. También, en 1971 publicó el ‘Unix Programmer’s Manual‘, un año antes de que empezara la reescritura de UNIX en C, la primera guía oficial sobre programación basada en UNIX, que desde entonces ha tenido varias reediciones y nuevos volúmenes.

Dennis Ritchie falleció el 12 de octubre de 2011 en Berkeley Heights, Nueva Jersey, a los 70 años de edad y acompañado de su familia. Fue precisamrnte Robert Pike, antiguo amigo de Ritchie, ingeniero de Bell Lab y colaborador del desarrollo de UNIX quien dio la noticia, y lo hizo a través de la antigua red social Google+.

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